Domotique : Le robot qui pilote les appareils ménagers

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Doté de fonctions bien concrètes, bâti autour d'une architecture ouverte, le robot domestique ApriAlpha ne devrait pas être un prototype de plus. Chez Toshiba, on y croit.

Au Japon, les robots domestiques font presque partie du paysage. Pas encore dans les appartements, certes. Mais il n'est pas une manifestation publique où un constructeur ne présente un nouveau prototype, qu'il s'agisse d'une pure prouesse technologique ou d'un vrai projet destiné à la mise sur le marché.

L'ApriAlpha de Toshiba se range dans la seconde catégorie. Conçu pour rendre des services précis, il tourne le dos aux modèles humanoïdes vus chez Honda ou Fujitsu. Contrairement au chien Aibo de Sony et à ses descendants, il ne se destine pas non plus au divertissement, mais plutôt à la gestion des divers appareils électroniques du domicile. Bardé de capacités de communication sans fil, ApriAlpha peut ou pourra échanger des données avec un PC ou un assistant numérique, régler le four, allumer le chauffage.

Il sera également possible de l'appeler à distance, tandis qu'il reconnaîtra le visage des personnes entrées dans sa base de données. Comme un chien mécanique, pour faire simple, sauf que ce chien ne mord pas, ne mange pas et n'évacue rien sur la moquette. Son ambition : jouer le rôle d'interface entre l'homme et les machines, avec une touche de convivialité et de simplicité en plus, puisqu'un ordre vocal remplacera le pilotage par clavier, souris ou boutons.

Des prototypes analogues ont déjà été présentés - on pense au R100 de NEC -, avant de tomber dans l'oubli. Le projet de Toshiba semble pourtant plus ambitieux, puisque le constructeur ne souhaite rien moins que de créer un standard matériel et logiciel de conception des robots domestiques : Orca (Open Robot Controller Architecture). « Orca est un ensemble de spécifications que nous proposons aux industriels, pour leur permettre de développer efficacement et rapidement des robots aux fonctions avancées », explique Makato Yakado, du bureau de communication de Toshiba au Japon.

Tout droit sorti de « Star Wars »

Autre preuve de l'avancée du projet : un accord avec l'opérateur mobile NTT DoCoMo offre aux abonnés i-Mode un service permettant de piloter ApriAlpha depuis son téléphone. « Avec l'avènement du haut débit, de plus en plus d'appareils domestiques fonctionneront en réseau, prédit MakatoYakado. C'est en cela que Toshiba espère que les robots, qui servent d'interface entre l'homme et le réseau, trouveront leur place et rencontreront la demande des consommateurs. »

Et, puisque l'heure de la standardisation arrive, la question se pose de l'aspect extérieur de nos futurs robots ménagers. Le dernier salon Robodex de Yokohama (du 3 au 6 avril) a encore vu se confronter les modèles montés sur roulettes, proche du R2D2 de Star Wars, et les robots humanoïdes ou ressemblant à des animaux (comme le robot de garde dinosaure de SOK !). Chez NEC, on croit plutôt au premier design : « Il y a une certaine nervosité vis-à-vis des robots, sûrement à cause de ce que l'on voit dans les films de science-fiction, analyse Aston Bridgman, de NEC Corporation Japon. C'est pourquoi nous avions donné au R100 une allure sympathique et des coloris doux. En évitant de le doter de bras et de jambes. » Avantage très clair à la tendance poubelle à roulettes, donc.

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Shigeru Kumekawa

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Kazuo Hirai

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Présidente de Sony Entertainment […]

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Vice-président exécutif et directeur financier de Sony Corporation of America (SCA)

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Benoît Lambert

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Cofondateur de Sony

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Article extrait
du magazine N° 1817

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